奥巴马政府如何在危机中解决专利制度?  美国商会有一些想法。  在其2008年12月11日的报告中"即将接受的有关美国专利商标局的建议" ("Report"),美国商会的两党专家小组认为美国专利商标局(PTO)正在恶化,并提出了一系列改善美国专利制度质量的建议。

该小组由著名的知识产权专家组成,例如前PTO主管Q. Todd Dickinson和前PTO专利专员Nicholas P. Godici,他认为"没有可行的专利制度,美国经济就无法繁荣,"并强调必须进行改革,以解决影响PTO的许多问题。   这些问题包括积压了超过75万件专利申请(并且还在等待首次上诉),人们普遍认为正在发布的专利质量正在下降。"以惊人的速度"专利改革立法的潜力可能会给已经超负荷的专利商标局(PTO)带来新的责任,专利审查员的高流失率,以及对使用费产生的20亿美元预算的低效使用。

The 报告 comprises eleven brief papers, each of which identifies a change that would benefit the PTO and provides a series of recommendations to institute the change.  这些建议总结如下:

1)提高美国专利的质量。  专家组强调,专利审查应在第一时间就进行,并应进行彻底的现有技术检索并尽早给予可专利保护的权利要求。  为此,小组建议为申请人提供激励措施,以协助考官完成考试过程,其中可能包括预搜索或先行动前采访;扩大针对审查员的培训和指导计划;提高审查员使用的搜索工具的质量;根据用户群体的意见,为美国专利创建新的质量指标;对等专利试点计划的扩展,并征询了公众对未决申请的可专利性以及其他变化的意见。

2)提供足够的资源来完成这项工作。  从1991年到2003年,根据商务,司法和州拨款法案,大约7.5亿美元的用户费从专利商标局转移到其他美国机构。  结果,专利商标局在这段时间内无法雇用或保留足够的经验丰富的专利审查员。  有一种风险是,近期专利津贴的减少将导致用户费用(特别是发行和维护费用)下降,这将进一步阻止专利商标局雇用和保留有经验的审查员。  专家组建议政府可以通过增加用户费用,建立永久性的立法机构来制止费用转移和/或将PTO转变为政府公司来解决这个问题。

3)改革专利审查员生产制度。  当前有效的生产系统已经使用了三十多年,它定义了审查员应花在每个专利申请上的时间,并且仅为审查员对申请采取的一些行动分配积分。  该制度是审查员不满意的根源,因为它没有为审查员提供足够的时间来彻底审查专利申请,也没有充分考虑到不同技术的复杂性。

专家组承认,生产系统对于专利制度至关重要,因为它为审查员提供了必要的生产目标,但建议进行一些更改以提高其效率。  这些变化包括根据要检查的技术的复杂性确定目标;调整某些任务的学分;向审查员提供激励措施,使他们无需进行继续审查请求(RCE)即可重新审理案件;并鼓励申请人和审查员之间的早期面试。

4)提高行政行动的及时性。  专利制度的低效率以及人员配备的限制使专利商标局无法迅速回应申请人的申请。  因此,申请人被迫等待更长的时间才能解决可专利性问题。  为了应对这些延误,小组建议,例如,专利商标局继续聘用,培训和保留合格的审查员;制定政策以确保审查员在审查之初就拥有最好的现有技术,这可能需要使用外包的搜索和/或在专利商标局与外国办事处之间加强沟通;扩大首次行动面试计划;并识别来自第一档案室的检索和审查结果。

5)加强PTO’与用户社区的关系。  专家组认识到有必要在PTO和用户社区之间加强沟通,以便每一方都能理解对方’的需求和局限性。  然而,专家小组指出,PTO最近在制定和制定政策时并未寻求用户群体的大量投入,这导致了PTO及其利益相关者之间当前的,恶化的关系。  为了挽救这种关系,小组建议PTO通过公开其问题,寻求用户的意见,让公众有更多的时间对拟议的政策变化发表意见以及鼓励行业和学术界就政策制定提供意见,从而提高透明度。

6)加强组织管理。  PTO是一个基于绩效的组织,尽管它在管理人员方面具有更大的灵活性,但它受到各种各样的官僚控制以及"挪用过程中的政治变化。"  因此,PTO无法有效地做出管理决策。  但是,小组指出,PTO符合成为全资政府公司的所有条件。  因此,小组建议将专利商标局设立为政府公司。  这种结构上的变化将使PTO具有所需的灵活性,可以有效地管理自己的事务。

7)任命合格的副部长和董事。  专利商标局应由经验丰富的知识产权专家领导,以激发公众和政府的信心。  专家小组建议这位领导人具有例如专利和商标起诉和诉讼方面的经验;领导大型企业;和知识产权政策问题。

8)提高专利审查员的保留率。  美国审查员的减员率明显高于其他专利局。  小组注意到,从2002年到2006年,每雇用两名审查员,就会丢失一名审查员。  为了解决这个问题,小组建议PTO重新检查生产系统,如上面第3项所述;制定提高考官士气的计划,例如指导计划;改善审查员及其主管之间的沟通;为审查员提供更大的工作灵活性;雇用更多兼职审查员;已退休的考官培训初级考官;以及安排大学颁发专利审查员证书等。

9)允许申请人推迟专利审查。  解决750,000个申请积压的一种方法是允许申请人在有限的时间内推迟对其申请的审查,从而为审查员腾出时间来减少增加的申请积压。  该系统将使申请人有更多的时间来检查其发明的商业潜力,并确定他们希望通过起诉看到哪些申请。  这也将使申请人有时间检查竞争对手的产品并确定如何制定自己的专利要求。  但是,专家小组承认,延期系统有其弊端。  例如,这将给需要等待更长时间才能确定竞争对手范围的公司带来不确定性’ patent claims.

10)重新考虑当前的费用表。  取力器’费用表在早期起诉阶段收取的费用较低,而在专利的发布和维护方面收取的费用较高。  小组承认,由于津贴率的降低,PTO的收入减少了。  为了提高检查效率,并弥补津贴率降低带来的收入不足,小组建议制定收费激励措施,以电子方式提交申请,增加连续延续或RCE提交的费用,增加其他独立索赔的费用和/或权利要求总数,减少或消除多个从属权利要求的费用,以及对随信息披露声明(IDS)提交的参考资料收取的费用。  该小组还谈到了有关授予PTO费用设定权限的争议,并指出,用户社区中的许多人都希望让国会保留此权限,作为监督的一种形式。

11)通过改革审查员和申请人的激励措施来提高审查过程的效率。  此更改很大程度上借鉴了上面讨论的建议。  该小组特别着重于减少RCE的数量,并指出审查员的激励措施需要改变,以鼓励及早解决可专利性问题。  该小组还建议进行考试前面试,以加快考试过程。

尽管专家小组敦促立即采取果断行动"扭转PTO的恶化," it notes that the suggestions set forth in the 报告 are meant to form a blueprint that will stimulate a dialogue between the administration, the PTO, and intellectual property professionals and owners regarding the best ways to improve the PTO’s performance.  希望新政府将研究这些建议并采取步骤实施其中最具体的建议,也许首先是将专利商标局转变为独资政府公司。

作者:

丽贝卡·汉诺维斯(Rebecca L.

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