在将新产品推向市场的竞争中,食品和饮料企业有时会忽略其至关重要的无形资产—他们宝贵的商业秘密。通过预先计划和尽职调查,该行业的企业可以避免失去此专有信息赋予他们的竞争优势。

著名的食物&饮料商业秘密。 一些食品和饮料公司在保护其商业机密并加以利用方面非常成功。历史上最有价值的商业秘密之一是 可口可乐的配方。这种饮料是在1886年发明的,后来通过口耳相传传下来,直到1919年第一次写下来。当时,一群投资者贷款购买了该公司,并提供了该公式作为抵押。书面公式被锁在银行中,直到将其移动到带有掌上扫描器,数字键盘和巨大钢门的专用金库中。据可口可乐公司称,在任何给定时间,只有两名受保密协议(NDA)约束的高管知道这一公式。这些高管的名字和职位都没有被公布。多年来,有些人声称已经破解了原始配方。但是,尚未有人确认将其作为官方配方,可口可乐的配方仍然是一个受到严格保护且有价值的商业秘密。

另一个例子是 肯德基(KFC)的原始食谱,由创始人哈伦·桑德斯上校开发。肯德基(KFC)的原始配方被锁定在770磅高科技保险箱中,该保险箱内有两英尺厚的混凝土墙。另外,食谱的一部分被锁定在未公开位置的保管箱中作为备用。此外,肯德基将调料的生产外包给两个不同的供应商,但要遵守保密协议,每个供应商只能获得并生产一半的配方。然后将两半由肯德基合并在一起以创建配方。它的内容非常严格,以至于只有很少的未公开员工实际上知道其成分。换句话说,没有向肯德基未雇用的任何人完整披露该食谱。肯德基(KFC)承认,它会定期收到声称他们拥有原始食谱副本的人的信息。最著名的是桑德斯(Sanders)的侄子乔·莱丁顿(Joe Ledington)声称他拥有一本旧的剪贴簿,该剪贴簿属于上校的第二任妻子莱丁顿的姑妈克劳迪娅(Claudia)。莱丁顿最初声称剪贴簿包含该食谱。后来,当与他联系以证实这个故事时,莱丁顿说他不能“肯定”说这是否是食谱。但是,秘密已经揭晓,已经烹调了该食谱的多家商店宣称它是真品。因此,原始配方可能已失去其作为商业秘密的地位。

麦当劳著名的特色酱 是不再享有商业秘密身份的食谱示例。最初,麦当劳(McDonald's)大力保护其特殊的酱料配方,以至于麦当劳实际上最终失去了对原始配方的了解。几年来,这迫使麦当劳改变特殊酱料的配方。麦当劳最终从一家为麦当劳生产特殊酱料的外部公司那里恢复了配方。但是,当麦当劳在YouTube上发布教程视频向消费者展示麦当劳如何制作汉堡包(包括如何制作特殊酱)时,特殊酱失去了商业秘密保护。一旦商业秘密丢失,您将无法找回。这类似于尝试“将猫放回包中”或“松开铃铛”的概念。

商业秘密:是或否? 食品和饮料行业的企业应保持警惕,保护其商业秘密。该过程的第一步是了解什么是商业秘密。尽管商业秘密法在不同的司法管辖区之间有所不同,但商业秘密通常是(1)信息(2)从保密中获得经济价值,并且(3)是为维护其机密性而进行的合理努力的主题。换句话说,正是秘密信息为企业提供了竞争优势,而竞争者会希望获得这些竞争优势。

如果公众可以访问该信息,则不是商业秘密。此类非商业秘密信息的示例包括:以一种使客户始终意识到特定企业是产品来源的方式对饮料进行特殊包装;或包装上标识的成分。

另外,容易确定的信息也不是商业秘密(例如,如果竞争对手可以将您的产品带到实验室并轻松确定其成分,则您产品的成分也不是商业秘密)。另一方面,当信息在理论上但不容易确定时,则可能构成商业秘密。例如,如果可以从理论上发现某种配方,但是要花费数年且非常昂贵,或者需要不正当的手段(例如,从事工业间谍活动或诱导违反NDA),则该配方仍可以作为商业秘密受到保护。

仅仅因为信息的某些部分易于确定,其他相关信息也可以作为商业秘密受到保护。例如,尽管配方可以由易于确定的成分组成,但成分的比例和制造过程仍可能是商业秘密。

尽管没有自动被认为是商业秘密的信息类别,但仍有一些类别可能是商业秘密(如果其保密性为持有人提供了竞争优势,而持有人则保护了其保密性)。对于食品和饮料行业,以下类别对于潜在地获得竞争优势尤为重要:

  1. 产品配方/配方 在信息不容易确定的范围内。请参阅上面有关食品和饮料行业中著名的商业秘密食谱的讨论。
  2. 制造/加工方法和技术。 一些假设的例子包括:使食品具有特定质地的过程;在蛋糕上反映摄影图像的方法;生产可消化的新型彩色颜料的技术;或模仿自然风味或持续时间更长的化学风味制作工艺;或更快,更准确地去除鱼骨的方法。
  3. 业务中使用的技术,甚至与食品或饮料的制备都不相关 (例如,假设的示例包括:用于处理信用卡的技术;用于食品配送应用程序的技术)。鉴于食品和饮料行业(与其他行业一样)已越来越受技术驱动,因此这一类别尤其重要。即使一项发明不受专利保护,它也可以作为商业秘密受到保护,并且公司可以通过将其作为商业秘密进行保护而受益。
  4. 广告/营销/商业计划,策略和研究。策略和计划一旦公开实施,可能就不会成为商业机密(例如,营销活动在实施后就公开了)。但是,相关的幕后计划,策略和研究可能是商业秘密(例如,尽管竞争对手可能在实施营销活动后就窃取了您的营销活动,但您可以通过秘密进行营销直到启动它来获得“领先”可能会给您带来竞争优势)。
  5. 概念与设计 (例如,针对您的包装,商店或餐厅的未来设计,或类似的好主意,例如在美术馆的咖啡馆中提供受艺术启发的甜点)。尽管概念和设计一旦公开便失去了商业秘密的地位,但是在此之前,他们可以享受商业秘密的地位-使持有人在市场上具有“领先”的竞争优势。
  6. 供应商/供应商和客户清单。许多企业收集有关其重要供应商或供应商和客户的信息。创建这些数据可能需要很多年,并且会花费大量的精力和费用。
  7. 定价/成本/利润信息和付款条件(财务数据)。企业经常出于各种原因嫉妒其财务数据。例如,如果竞争对手知道您要从一个重要客户那里命令的价格,那么竞争对手可能会利用您的价格知识来削减自己的价格以吸引客户。

此外,请记住,即使 负面研究 (即, 工作)可能是重要的商业秘密。未能保护您失败工作的机密性可能会使竞争对手背负您的辛勤工作(历时数年,并付出巨额费用),并避免根据您的经验走同样的错误道路。这些节省可以使您的竞争对手降低收费,进而吸引您的客户。

在下一篇文章中,我们将讨论如何保护您的秘密。